Voiture électrique ? Voiture thermique qui explose à la baisse les standards de consommation de carburant ? Wikispeed pourrait révolutionner l'automobile. 

Voilà le genre d'histoire qui en viendrait à nous faire douter de la bonne fois de l'industrie automobile. Cette histoire, c'est celle de la team Wikispeed à Seattle, un regroupement d'ingénieurs, de développeurs, de techniciens, bref, de nombreux corps de métiers, qui ont réussi en à peine deux ans ce que les constructeurs auto essaient de concrétiser depuis de nombreuses années : une voiture fiable, qui consomme très peu, et qui reste abordable.

Joe Justice (quel nom !), l'instigateur du projet, s'interroge : en 2006, la Toyota Prius pouvait parcourir 67 kilomètres avec un gallon d'essence (environ 3,8 litres). Six ans plus tard, avec le même volume de carburant, elle ne peut en parcourir que 71. Deux ans seulement après le lancement du projet, la voiture Wikispeed peut couvrir 170 kilomètres avec ce même gallon d'essence, tout cela en conservant des performances largement acceptables puisqu'elle passe de 0 à 100 km/h en 5 secondes, et peut atteindre la vitesse maximum de 240 km/h.

Pour Joe Justice, cet écart dans la rapidité à obtenir des résultats concluants se situe dans la lourdeur de l'industrie automobile : quand des millions et des millions d'euros sont dépensés dans le développement de lignes de production, celles-ci doivent être utilisées le plus longtemps possible. Et quand un ingénieur propose une idée, Joe estime qu'il faut une dizaine d'années pour que celle-ci devienne réalité. Une éternité, que l'équipe de Wikispeed, en s'inspirant des méthodes modernes de programmation informatique, a réduit à... 7 jours.

Si au début de l'aventure, Wikispeed a conçu un concept-car destiné aux salons automobiles (la marque s'est quand même vu offrir le droit par les organisateurs du Salon de l'auto de Detroit, le plus grand de la planète, d'installer son stand entre ceux de Chevrolet et de Ford, preuve de sa crédibilité), elle s'est depuis lancée dans la conception d'une voiture grand public, convertible, qui autoriserait à remplacer son moteur thermique par un moteur électrique en aussi peu de temps qu'il en faut pour changer un pneu. Le châssis et la structure du véhicule ont passé avec brio les différents crash-tests et sont aussi fiables que ceux des autres voitures de série. Pour la fabrication du bolide, nul besoin de millions dépensés en R&D, l'équipe peut assembler une voiture complète grâce à des machines déjà existantes et un peu bricolées qui leur ont coûté quelques milliers de dollars.

Aujourd'hui, l'équipe a même mis en place un coin boutique sur son site, où elle vend ses prototypes 25 000 dollars. En attendant une production de série ? 

+ d'infos : www.wikispeed.com